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Las uñas frágiles

Elena González Guerra
Dermatóloga

LA DESHIDRATACION Y LOS MICROTRAUMATISMOS, CAUSAS FUNDAMENTALES DE LAS UÑAS FRAGILES Y QUEBRADIZAS

Uno de los mas frecuentes motivos de consulta en el campo de la dermocosmética en la fragilidad de las uñas de las manos. Aunque este problema se encuentra en el 20% de la población general, la mujer lo padece dos veces mas que el hombre.
En general el paciente consulta por una motivación estética. Las manos son uno de los parámetros mas importantes en el conjunto de la imagen corporal. Las manos, en las que las uñas son el elemento mas distintivo, hablan de la personalidad del individuo, de la meticulosidad de su higiene, de la sofisticación o la naturalidad con que desea presentarse a los demás, e incluso, de sus defectos. Pero además de este aspecto cosmético, la fragilidad de las uñas repercute en el campo profesional, dificultando la realización de múltiples tareas.

Síntomas
Unas veces el paciente refiere que las uñas no le crecen, ya que habitualmente no necesita cortárselas. Una uña sana, crece aproximadamente 1 mm por semana. Algunas enfermedades, como la psoriasis, aceleran su crecimiento, y otras, como el liquen, lo enlentecen. Pero salvo en estas y otras circunstancias patológicas, las uñas crece normalmente. En realidad, en la fragilidad ungueal, el paciente tiene la impresión subjetiva de ausencia de crecimiento, debida a la fragmentación constante y aparentemente espontánea del borde de la lámina ungueal.
Sin embargo el síntoma mas frecuente es el despegamiento o exfoliación en láminas horizontales a partir del borde libre de la uña. La queja mas repetida es "las uñas se me abren en capas". Una vez que se ha producido la separación en láminas o capas, la rotura de las mismas se produce fácilmente, originando un aspecto astillado, irregular y en forma de sierra, del borde de la uña.
Esta alteración, llamada onicoesquicia, dificulta muchas de las actividades rutinarias del hombre o de la mujer, como por ejemplo vestirse, ya que las uñas se enganchan en los tejidos frágiles como las medias o las camisas, o acariciar a un bebé, al pueden arañar con suma facilidad. Igualmente la buena imagen que tanto en el campo profesional como personal, se desea transmitir, queda disminuida y crea inseguridad.

Causas
Un pequeño porcentaje de casos se debe a una enfermedad. Por ejemplo las infecciones por hongos o bacterias, algunas dermatosis como el eccema, y determinadas alteraciones sistémicas como las del hígado o riñón. En estas situaciones, la fragilidad de las uñas se acompaña de otros datos propios del proceso causal, que favorecen el diagnóstico y tratamiento adecuado.
Otro grupo de pacientes tienen las uñas frágiles a causa de medicaciones, que provocan esta alteración entre sus efectos secundarios, como por ejemplo los fármacos anticancerosos o citostáticos, algunos antiinflamatorios o las dosis elevadas de vitamina A. Las ventajas del tratamiento utilizado en la salud general del paciente, por ejemplo en el tratamiento de un cáncer, son superiores a los efectos colaterales sobre las uñas, por otra parte transitorios, y por tanto, la situación es aceptada por médico y paciente.
Pero en la mayoría de los casos, en el origen de la fragilidad ungueal se encuentran múltiples factores, que se mezclan e imbrican, en diferentes proporciones.
Entre los factores de origen interno, ocupa un lugar destacado la ferropenia, esto es, los bajos niveles de hierro. Esta carencia es muy frecuente en las mujeres en edad fértil, favorecida por las menstruaciones, en las que la pérdida de hierro es evidente, y por las dietas restrictivas o carenciales, con la finalidad de mantener un bajo peso, en las que a menudo se restringen las proteínas animales. Igualmente el envejecimiento por si mismo, se asocia con uñas quebradizas y débiles.
Entre los factores externos se encuentran la inadecuada hidratación de la lámina ungueal, que determina el grado de dureza y flexibilidad de la misma. El grado de hidratación ideal de la uña oscila entre el 16 y 18%. Tanto una humedad excesiva, favorecida por el contacto repetido con agua caliente, como la sequedad debida al calor ambiental o a la exposición a fuentes de aire caliente, lleva a la fragilidad ungueal. El hecho de mojarse y secarse las manos repetidamente, es el mecanismo mas común para alterar la hidratación de la uña.
Junto al agua (en exceso o en defecto) actúan las sustancias químicas como detergentes, lejías, quitaesmaltes con disolventes orgánicos como acetona, los productos para eliminar la cutícula con hidróxido sódico o potásico, y los esmaltes o endurecedores con formaldehído.
Los traumatismos, en general mínimos e inadvertidos, son finalmente los desencadenantes. Este factor se relaciona con la mayor afectación de las uñas de los dedos índice y pulgar de la mano derecha, respecto al resto de uñas de la misma mano o de la contraria. El papel de los traumatismos es especialmente significativo en los que manejan teclados de ordenador o en los que tocan instrumentos como el piano o la guitarra.

Tratamiento
Debe ser individualizado para cada paciente, en función del mayor o menor peso de cada uno de los factores causales, determinado por un interrogatorio detallado, y posterior estudio meticuloso. No obstante existen en general unas normas que pueden mejorar el proceso. Las uñas deben mantenerse cortas, pero respetando al menos una longitud de1 mm desde el borde hasta la piel. La lima tiene que usarse solo en una dirección. Hay que evitar el contacto repetido con agua y productos químicos, utilizando si es preciso guantes de goma o plástico con cubierta interior de tejido, o sobre guantes de algodón. Tras mojarse las manos, se aconseja la aplicación de una crema protectora con vaselina, siliconas, urea o alfahidroxiácidos. El esmalte de uñas tiene una función protectora, pero el uso de quitaesmaltes puede contrarrestar su efecto beneficioso. Por ello, si se decide su uso, no se deben aplicar y retirar mas de una vez por semana.

Juan Luis Arsuaga y Elena González Guerra

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